Existen múltiples definiciones en referencia a polifarmacia. Ésta se define en forma simple como el uso de múltiples fármacos en un paciente (similar a co-medicación), aunque no está claro el número máximo de fármacos en cuestión. También puede definirse únicamente considerando el número de fármacos de consumo, considerándose en el caso de 5 o más medicamentos recetados en forma simultánea (incluyendo herbolaria, vitamínicos y fármacos de venta libre).

La diferenciación entre polifarmacia (inapropiada) o apropiada, radica en si al menos uno de los fármacos de uso tiene o no, una indicación precisa; se considera polifarmacia apropiada en aquellos casos en que haya 5 o más fármacos de uso regular, pero todos ellos con una indicación médica que justifique su empleo. Es este término el ideal para definir una polifarmacia, en vez de un número arbitrario de medicamentos de uso regular.

El uso de fármacos potencialmente inapropiados, definidos así de acuerdos a los Criterios Actualizados de Beers favorece, sin duda, a la aparición de efectos adversos en sujetos susceptibles. El grado de afección dependerá de las características del individuo, del fármaco, del metabolismo principal del mismo (renal vs hepático), así como de su potencial anticolinérgico. Considerando lo anterior, es posible el prescribir juiciosamente múltiples fármacos cumpliendo con la polifarmacia apropiada y tratando de evitar (o emplear el mínimo) fármacos potencialmente inapropiados y así, evitar la presencia de efectos adversos.

Actualmente se considera que el 44% de los hombres y el 57% de las mujeres consumen más de 5 fármacos por semana y cerca del 12% (de ambos sexos), consumen más de 10 fármacos por semana (incluyendo fármacos de prescripción y fármacos de venta libre). Con respecto a los fármacos herbolarios y vitamínicos, 48-63% toman al menos una vitamina/mineral y, 26-36% consumen un medicamento herbolario o alternativo. Se conoce que poco menos del 50% de los sujetos mayores de 65 años, consumen de 2 a 4 fármacos de venta libre.

Causas

Los sujetos mayores de 65 años reaccionan diferente a los fármacos comparado a los jóvenes. Esto se debe principalmente a las modificaciones a nivel de metabolismo hepático, renal, cambios del agua en diversos compartimentos, así como deterioro a diversos niveles no relacionados con metabolismo del fármaco.

Los cambios nutricionales que llevan a descenso en proteínas de unión y transporte de fármaco originan que las concentraciones y biodisponibilidad del mismo varíen de sujeto a sujeto con la misma dosis administrada.

Al ingerir 5 o más medicamentos se considera polifarmacia. También podrían ser menos medicamentos pero con interacciones importantes entre ellos.

La edad constituye el principal factor de riesgo para recibir un mayor número de fármacos o uno que sea inapropiado. En diversos estudios se han explorado los factores asociados a la polifarmacia, siendo los mayormente reportados: ddad mayor de 80 años, depresión, enfermedades crónico degenerativas  y hospitalización durante el último año.

Síntomas

El empleo de un nuevo fármaco tiene el riesgo de desencadenar una “cascada terapéutica”, término acuñado para describir la prescripción de un nuevo fármaco ante la presencia de un efecto adverso del fármaco previo (debido a la errónea interpretación de éste síntoma como una nueva condición médica). Además, el contar con un alto número de fármacos y un esquema más complejo de medicación mantienen una relación inversa con el buen apego al tratamiento. Éste representa piedra angular del manejo farmacológico de cualquier entidad; por ello siempre es preferible un esquema con un número de fármacos reducido y posología amigable, especialmente en el adulto mayor.

Prevención

La implementación de sesiones de caso clínico multidisciplinarias con el involucro de un geriatra ha logrado una mejora en la prescripción de fármacos, tanto en el ámbito hospitalario como comunitario. Entre las múltiples intervenciones evaluadas en forma individual se encuentran intervenciones educativas, revisión de la tabla de medicaciones, consulta con un geriatra, sistemas computarizados para toma de decisión, procedimientos y políticas regulatorias internas, etc.

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